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Novak Djoković: Als Mensch gegen Götter

Novak Djoković (Getty)

Er schien dazu verdammt, ein Dasein im Schatten von Roger Federer und Rafael Nadal zu fristen. Doch dann erfand Novak Djoković sich neu – und eroberte den Tennis-Thron.

„Lache, solange du atmest.“ Mit diesem Ratschlag empfängt Novak Djoković seine fast neun Millionen Twitter-Follower. Es passt zu dem Mann, der vor vielen Jahren den Spitznamen „Djoker“ bekam, unter anderem auch deswegen, weil er das Publikum mit punktgenauen Imitationen der großen Tennis-Stars so gern zum Lachen brachte.

Dieser kecke, jugendliche Übermut ist beim mittlerweile zweifachen Familienvater einer gewissen Reife gewichen, die mit genügend Lebenserfahrung fast schon zwangsläufig einhergeht. Hier und da blitzt er aber noch auf, Noles Drang, die Zuschauer zu unterhalten. Wie nach seinem Sieg bei den Australian Open 2019, als er den Akzent eines italienischen Journalisten so perfekt imitierte, dass sich alle Zeugen auf der Pressekonferenz bogen vor Lachen.

„Wenn die Menge ‚Roger!‘ ruft, höre ich ‚Novak!‘“

Ein halbes Jahr später war es allerdings ein ungläubiges Gelächter, das Djoković heraufbeschwor. Er hatte gerade Roger Federer in einem kolossalen Fünfsatzmatch im Finale von Wimbledon bezwungen, ein Match, in dem er nicht nur den besten Rasenspieler aller Zeiten gegen sich hatte, sondern auch die 15.000 Zuschauer auf dem Centre Court, die ihren Liebling ein neuntes Mal zum Titel peitschen wollten.

Dennoch hatte Djoković am Ende triumphiert.

Trotz einer für seine Verhältnisse recht schwunglosen Leistung, trotz zweier Matchbälle gegen ihn, trotz der Tatsache, dass Federer in so ziemlich allen Statistiken teilweise deutlich vorne lag. Die wichtigen Punkte gingen an Djoković, und so gewann er drei Tiebreaks, darunter den zum 13:12 im fünften Satz. Wie er mit der einseitigen Unterstützung von den Rängen für den Gegner umgegangen sei, wurde er anschließend gefragt. Seine Antwort: „Wenn die Menge ‚Roger!‘ ruft, höre ich ‚Novak!‘“

Niemand, selbst Djoković nicht, konnte den anwesenden Journalisten in diesem Moment ihr Auflachen verdenken, und so zuckte er nur mit den Schultern und lächelte nachsichtig: „Ich weiß, es hört sich albern an, aber es ist wirklich so. Ich versuche mich davon zu überzeugen.“ Der Unterschied im vielleicht dramatischsten Match der Wimbledon-Geschichte: ein fleischgewordener Simpsons-Witz. „Smithers, buhen die mich aus?“ – „Nein, die rufen nur Buh-urns!“

Der unbedingte Glaube an sich selbst

Eine amüsante Fußnote, die in den Tagen danach ihren Weg in zahllose Artikel fand, die allesamt dem Sieger Djoković huldigten. Und die allesamt nicht sonderlich gut aufgepasst hatten, denn die „Transmutation“, von der der alte und neue Wimbledon-Champ gesprochen hatte, war keineswegs neu. „Ich spielte ein Psychospielchen mit mir selbst: Sie schrien ‚Roger!‘ und ich stellte mir vor, sie schrien ‚Novak!‘“ Ein Zitat vom Tag nach dem US-Open-Finale 2015 – damals hatte Djoković Federer und das Arthur-Ashe-Publikum in vier Sätzen bezwungen. Es sind diese Matches, die Djoković den Ruf eines „mentalen Giganten“ eingebracht haben.

Matches, die er von Rechts wegen niemals hätte gewinnen dürfen. „Das war wahrscheinlich das mental härteste Match, das ich jemals gespielt habe“, sagte er nach dem fast fünf Stunden dauernden Wimbledon-Finale, und gab faszinierende Einblicke in sein Innenleben und seine Vorbereitung. „Ich spiele jedes Match in meinem Kopf durch, bevor ich auf den Court gehe, und versuche, mich selbst als Sieger zu sehen. Ich glaube, darin liegt Kraft“, erklärte er, und sprach über Willensstärke, ständig neues Fokussieren, über den unbedingten Glauben an sich selbst.

Der ungeliebte Eindringling

Ein Glaube, der ihm lange gefehlt hatte und den er sich hart erarbeiten musste. Novak Djoković ist ein überragender Tennisspieler. Sein Spiel von der Grundlinie ist makellos, er hat die Fähigkeit, jeden noch so aussichtslosen Ball zu erreichen und mit einem Winner zu kontern. Sein „Ausrutschen“ der Bälle auf Hartplatz ist legendär, sein Return der beste in der Geschichte des Herrentennis. Wie ein Supercomputer nutzt er die ersten Aufschlagspiele jeder Partie, um sein Spiel auf das des Gegners zu kalibrieren, kaum jemand hat so viele Möglichkeiten, sich das Gegenüber zurechtzulegen und die Schlinge dann zuzuziehen.

Aber Djoković hat nicht das Talent seiner beiden größten Kontrahenten. Wo Roger Federer und Rafael Nadal aus dem Tennis-Olymp herabgestiegen scheinen, der eine mit kühler Eleganz, der andere mit herkulischer Kraft, ist Novak bei all seinen Fähigkeiten „nur“ ein Mensch. Als er 2006 sein erstes ATP-Turnier gewann, hatten Roger und Rafa den Tennis Zirkus bereits unter sich aufgeteilt, die weltweite Fangemeinde inklusive.

Djoković war der ungeliebte Eindringling, jahrelang blieb er die dritte Kraft. Bis 2011 gewann er ein Grand Slam – Nadal stand da schon bei neun, Federer gar bei 16. Es gab nur eine Trumpfkarte, die ihm blieb: Auf dem Platz konnte er Federer und Nadal nicht bezwingen – doch im Kopf schon.

Nicht nur Fitnessstudio

Dafür musste er allerdings erst lernen, sich selbst zu besiegen. In seinem Buch Siegernahrung von 2013 schildert Djoković seinen Wandel vom Spaßmacher zum Asketen, man erfährt, wie er mit manischer Präzision jedes Fitzelchen Potenzial aus seinem Körper herauspresst. Viel wichtiger aber: Er lernte, seinen Respekt vor Federer und Nadal abzulegen, den eigenen Minderwertigkeitskomplex zu überwinden.

Möglich machte dies jahrelanges mentales Training. Tag für Tag für Tag. Djoković setzt auf Meditation, auf ständige Visualisierung des Erfolgs: „Ich glaube fest daran, dass du die Dinge bekommst, die du dir vorstellst. So funktioniert das Leben einfach.“ Mindestens so viele Stunden wie auf dem Platz oder im Fitnessstudio müsse man in sich selbst investieren, in den eigenen Charakter, in die eigenen Fehler, sagte er einmal, sprach von ständigen inneren Kämpfen, die es auszufechten gilt.

Es ist ein holistischer Ansatz, der in seinen Interviews immer wieder durchscheint. Man mag ihn als krude Selbsthilfe belächeln, mit dem Verweis darauf, dass der spirituell stets wissbegierige Djoković damit schon in der einen oder anderen Sackgasse gelandet ist: Als er 2017 in einer Sinnkrise steckte, feuerte er sein gesamtes Team inklusive Erfolgstrainer Marián Vajda und nahm die Hilfe eines spanischen Gurus mit eher zweifelhaftem Ruf in Anspruch. Ein Jahr später kehrte Vajda zurück – und mit ihm der Erfolg.

„Du stehst hier nicht ohne Grund“

Oder man mag bewundern, mit welcher Konsequenz Djoković seine Erkenntnisse in die Tat umsetzt, und wie weit sie ihn gebracht haben. Als Siebenjähriger träumte er nicht einfach nur vom Sieg auf dem Heiligen Rasen, sondern bastelte sich eine Version der Wimbledon Trophäe dazu. 2011 hielt er endlich das Original in den Händen, 2019 folgte sein vielleicht größter Triumph, sein Meisterstück mentaler Stärke. Wie ihm das gelang? „Du musst dich immer wieder daran erinnern, dass du nicht ohne Grund hier stehst. Dass du besser bist als der Andere.“

Meditation, Visualisierung, Psychotricks. Derartigen Methoden scheint ein Federer längst entrückt zu sein – vielleicht auch deshalb, weil er vom Publikum geradezu überhöht wird. Schon 2006 sprach der Schriftsteller David Foster Wallace vom Schweizer als „religiöser Erfahrung“. Auch zu einem Nadal mag es nicht passen, dem Mallorquiner haftet in seinem Spiel und seinem Auftreten bis heute etwas unverbraucht Kindliches an.

Aber es passt zu Novak Djoković, dem Getriebenen, dem ständig Suchenden. Suchend nicht unbedingt nach Perfektion, vielmehr nach Einklang mit sich und der Welt. Wenn die Welt wieder normal ist, wird er sich erneut auf die Suche machen, nach neuen alten Titeln und – wie so oft – der bedingungslosen Verehrung des Publikums.

Wie der Imperator

Vielleicht das Einzige, was ihm noch fehlt. „Ich weiß nicht, warum das so ist. Ich leide mit ihm“, sagte seine Mutter Dijana im Interview mit GQ. „Sie respektieren seinen Erfolg, aber wenn er gegen Federer spielt, feuern sie Federer an.“ Doch auch sie weiß: Womöglich hat diese Tatsache, das jahrelange Ankämpfen gegen die Federers, Nadals und ihre Fans, ihren Sohn noch stärker gemacht.

Der US-Journalist Brian Phillips drückte es nach Wimbledon so aus: „Wir halfen ihm dabei, Siegen zu lernen – weil wir wollten, dass er verliert.“ Djoković ist 33 (Stand: 22. Mai 2020), er hat noch einige Jahre vor sich: Das letzte Kapitel ist noch nicht geschrieben. „Wenn sie mich nicht respektieren, wie können sie mich dann jemals lieben?“, fragt Imperator Commodus in Ridley Scotts Gladiator.

Den Respekt hat sich Novak bereits erkämpft, die Liebe wird irgendwann folgen. Und wenn nicht, weiß er schließlich um eine andere Lösung. So oder so – am Ende rufen alle seinen Namen.

Stefan Petri

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